La marihuana y el cerebro en desarrollo

Más estados están legalizando la marihuana, pero persisten las preocupaciones sobre sus efectos a largo plazo en el cerebro adolescente. La marihuana es la droga ilícita más utilizada en los Estados Unidos, pero el término «ilícito» puede no aplicarse por más tiempo. Veintitrés estados han legalizado Cannabis sativa para uso médico desde 1996. Alaska, Colorado, Oregón, Washington y Washington, DC, ahora permiten el uso recreativo de la droga para personas mayores de 21 años. La aceptación de la marihuana está creciendo (ejem) como una hierba.

Esas leyes no están exentas de controversia. Entre las preocupaciones de los críticos está la preocupación de que, a pesar de los límites de edad, la legalización podría hacer que la marihuana sea más accesible para los jóvenes. Y los cerebros en desarrollo de los adolescentes pueden ser particularmente vulnerables al daño duradero de la droga.

Cerebro en construcción

La marihuana es muy prometedora para el tratamiento de afecciones médicas que incluyen dolor, espasmos musculares, trastornos convulsivos y náuseas por quimioterapia contra el cáncer. Se cree que al menos algunos de esos beneficios provienen del cannabidiol, un componente químico de la planta de marihuana que no se cree que produzca efectos que alteren la mente. Pero queda mucho por aprender sobre este y otros compuestos químicos en la marihuana. Sin embargo, lo que está claro es que el alto característico de la marihuana proviene de un componente psicoactivo conocido como tetrahidrocannabinol (THC). Y la evidencia está aumentando.

A corto plazo, se ha demostrado que el consumo de marihuana perjudica funciones como la atención, la memoria, el aprendizaje y la toma de decisiones. Esos efectos pueden durar días después de que el efecto desaparece. El consumo excesivo de marihuana en la adolescencia o en la edad adulta temprana se ha asociado con un conjunto sombrío de resultados en la vida que incluyen un bajo rendimiento escolar, tasas de abandono escolar más altas, una mayor dependencia del bienestar, un mayor desempleo y una menor satisfacción con la vida.

Pero no está claro que la marihuana merezca la mayor parte de la culpa. Algunos investigadores han sugerido que factores como la influencia de los compañeros, la angustia emocional o una tendencia hacia un comportamiento problemático podrían predisponer a las personas al uso de drogas, así como a malos resultados de vida. «¿Es la marihuana el agente causal en estos resultados, o es parte de una variedad de factores de vulnerabilidad?»

Se han realizado pocos estudios longitudinales para seguir las trayectorias de los jóvenes antes y después de tomar su primer golpe de marihuana. Pero un estudio prospectivo a largo plazo de Nueva Zelanda mostró hallazgos preocupantes.

El equipo descubrió que el consumo persistente de marihuana estaba relacionado con una disminución en el coeficiente intelectual, incluso después de que los investigadores controlaron las diferencias educativas. Los usuarios más persistentes, aquellos que informaron haber usado el medicamento en tres o más oleadas del estudio, experimentaron una caída en el funcionamiento neuropsicológico equivalente a aproximadamente seis puntos de CI.

Hay algunas razones para pensar que los adolescentes pueden ser especialmente susceptibles al daño duradero del consumo de marihuana. Al menos hasta principios o mediados de los años 20, «el cerebro todavía está en construcción».